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工程师如何实现产品专利权最大化
作者:Joseph Barich    来源:Electronic Design
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电子设计领域的设计师和工程师为了防止竞争对手在市场上销售侵权产品,都在不断为产品申请专利。然而大多数专利开发者的专利行为都没能实现专利权的最大化,错失了两个重要的战略性机遇。

首先,开发者应该以使能技术(Enabling Technology)为目标。从这个意义上说,电子设计工程师不仅可以从“产品”的层面保障专利的可用性,也需要从“创新”的层面考虑。这种方式在处理低层面的使能技术的时候特别有用。例如在嵌入式系统中的应用。

第二,开发者可能不知道有两种不同的专利可以用来建立竞争壁垒:实用专利和设计专利。详细来说,如果电子设计工程师申请到了实用专利,就可以防止竞争对手销售和专利申请人功能实现一样的产品。

另一方面,设计专利可以为产品的外观提供排他性的权利,包括装饰和美学元素。设计工程师可能会将重点放在为产品的功能申请实用专利,但并不清楚自己也能够申请设计专利。另外,他们可能并没有意识到,通过设计专利,包括有产品装饰外观的排他性权利,也是市场推广的有价值的工具。

以使能专利为目标

当电子工程师在考虑专利问题的时候,他们通常会把专利理念和整体产品联系起来。他们不会考虑产品中的每个功能,或者每个功能实现的方式都可能独立申请专利。把关注点转移到功能层面,就可以获得更广泛的专利覆盖。

举个例子,某一产品可以让某个设计特点得以更好的改善。比如,系统信号处理速度比之前的系统更快,一般来说,电子设计工程师会想到为“产品”申请专利。这个例子中创新就概念化为“信号处理速度的改进”。

因此,专利申请的角度就是从保护“处理速度”这一概念。这通常意味着专利申请会被结构化,只有侵权产品提升信号处理速度才会被视为侵权。

当然,有专利总比没有好,但这种方法通常意味着把珍贵的专利摆在台面上。稍微多研究一点产品就会发现,提升信号处理速度可能是将两种技术运用到一个产品的结果,能让产品实现应有结果。也许这些技术之中的某个可以提供更好的流程控制,而另一个则能实现更好的电源管理。

所以,之前那种为了达到提升信号处理速度的目的而申请单个专利的做法并不可取,每个潜在的系统,提升流程控制和更好的电源管理都可以分别申请独立的专利。这样做的一个好处是原始专利的适用范围更广,更有经济价值。

也就是说,与其把提升流程控制和电源管理限定在特定的产品应用中,以达到信号处理速度提升的目的,开发者还不如申请两个独立的子系统专利,无需考虑只采用其中一个专利的产品能够实现的效果。

将专利重点放在根本性的使能技术上,电子设计工程师可以比只关注最后的产品相关专利获得更广的专利覆盖。更广的专利覆盖可以阻止竞争对手在任何环境下使用这些创新而不仅仅阻止他们提升信号处理速度上使用该技术。

以外观为目标

开发者经常会忽视产品设计中装饰性元素可以带来的专有权。但这些权力可以通过设计专利取得。设计专利可以为拥有者带来“工业类物品(industrial article)”的装饰性外观相关的排他性权力。工业类物品听上去可能像是工厂里的东西,但它实际上可以指代几乎任何产品的外观,甚至包括一些软件显示内容。

此外设计专利特别容易被侵犯。根据最新的判例法,如果根据普通观察者(ordinary observer)判定类似设计与专利相似,就可以认为被控侵权的产品与设计专利所描述的产品相同,构成侵权。

开发者最近对设计专利的兴趣越来越浓厚,电子设计领域也包括在内。过去十年间,美国专利商标局收到的设计专利申请数量翻了一倍。很多申请人很可能是被设计专利宽松的侵权判定和相对较快的审核流程所吸引。美国专利商标局公布的数字显示设计专利的平均受理时间为17个月,实用专利则要30个月往上。

对于电子设计工程师来说,设计专利在至少两种情况下非常有用:界面的外观;产品的外形。如果竞争对手生产了界面或外观看起来类似的产品,很可能得支付赔偿款或将相似的产品下市。

很多大公司都越来越关注设计专利。在设计专利方面,可以参考Google的美国599372号设计专利(372号专利),标题为“通信终端显示屏所用的图形化用户界面”(图1)。372号专利清楚表明用户界面可以申请专利,并且积极、创新的公司也在主动申请设计专利。

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图1. Google的美国599372号设计专利(372号专利),标题为“通信终端显示屏所用的图形化用户界面”。清楚表明用户界面可以申请专利,并且积极、创新的公司也在主动申请设计专利。

此外还可以参考苹果公司的美国635566号专利(566号专利),标题为“电子设备”(图2)。虽然标题是电子设备,但专利直接描述了产品的外壳和触摸板的外形而不是整个笔记本电脑。

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图2. 苹果公司的美国635566号专利(566号专利),标题为“电子设备”。虽然标题是电子设备,但专利直接描述了产品的外壳和触摸板的外形而不是整个笔记本电脑。

这是一个很重要概念,电子设计工程师很可能不会立刻’意识到美学设计工作可以是设计专利的主体而不用作为整个产品的一部分。产品的子部件也可以用来申请专利。

本质上,产品的任何一个部分设计只要具有美感带来能让消费者从美学角度发出赞叹的元素,就应该考虑申请专利以防其它厂商复制具有吸引力的元素并推向市场。

另一个外形设计元素相关的例子,苹果公司的美国635123号专利(123号专利)标题同样是“电子设备”(图3)。一款系列产品经过重新设计,得到新“外观”,该设计专利为该外观提供了独占权。

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图3. 苹果公司的美国635123号专利(123号专利)标题同样是“电子设备”。一款系列产品经过重新设计,得到新“外观”,该设计专利为该外观提供了独占权。

在这个例子中,产品的功能基本没有变化,但消费者很可能被更圆滑和简化的装饰性设计所吸引。抓住消费者对产品外形日益增高的需求对于苹果公司的市场成功来说非常重要。

加强你的专利组合

上面两种策略都可以被用来增强你的专利组合,以获得竞争力、在市场份额上取得领先。更具体的说:改进实用性的专利申请、在关注产品层面的同时也要关注创新层面、为专利权提供更宽的覆盖面。设计专利也是一种有效的栅栏,可以阻止竞争对手借助吸引消费者的设计元素吸走市场份额。
文章内容仅供参考 (投稿) (2011-7-11)
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